Descubren el Saccorhytus, el antepasado más lejano del ser humano

Un equipo de investigadores ha descubierto al que puede ser el ancestro más lejano de los seres humanos, junto de otra amplia gama de especies, el Saccorhytus. Esta criatura marina, de no más de un milímetro de tamaño, vivió hace 540 millones de años y, según estos hallazgos, puede ser el primer paso conocido en el camino evolutivo que llevó a los peces y, posteriormente, al ser humano.

El estudio de este fósil, encontrado en China y publicado hace apenas unos días en Nature, fue llevado a cabo por un equipo de científicos británicos y chinos. Esta nueva criatura es el ejemplo más primitivo y también uno de los mejor conservados de deuterostomados, una amplia categoría biológica que abarca, entre otros subgrupos, a los vertebrados. Este Saccorhytus apenas tenía un milímetro y vivía entre granos de arena en el lecho marino.

Saccorhytus

El estudio señala que “esta criatura sería el ancestro común de una gran variedad de especies y el primer paso descubierto, hasta ahora, en el camino de la evolución que cientos de millones de años más tarde llevó hasta los humanos”, según un comunicado de la Universidad de Cambridge.

Lo más sorprendente es que los investigadores no encontraron evidencia alguna de que el Saccorhytus tuviera ano, lo que quiere decir que comía y excretaba por el mismo orificio. En resumen, era un organismo microscópico, con forma de saquito, de cuerpo elíptico y con una boca grande que hacía tanto de entrada, como de salida.

Sus características estaban “extraordinariamente conservadas en los restos fósiles” y aunque observados a simple vista parecían pequeños granitos negros, bajo el microscopio el nivel de detalle era increíble”, indicó Simon Conway Morris, de la Universidad de Cambridge.

El Saccorhytus, como representante temprano de los deuterostomos “puede representar el comienzo de una gran diversidad de especies, incluidos nosotros mismos”, indicó el experto.

Además proporciona “una destacable comprensión de las primerísimas etapas de la evolución de un grupo que llevó a los peces y, en última instancia, hasta nosotros, agregó su colega de la Universidad Northwest Degan Shu.

Gran avance evolutivo

Hasta ahora, los grupos de deuterostomos descubiertos tenían entre 510 y 520 millones de años. Éstos, ya habían empezado a diversificarse, no solo en vertebrados, sino también en otras especies como las estrellas y los erizos de mar. Eran tan diferentes entre sí, que los científicos no eran capaces de asegurar que tuvieran un antepasado común.

Pero justo entonces apareció el Saccorhytus. Los fósiles fueron encontrados en la provincia china de Shaanxi (centro), que en la era Cámbrica podría haber sido un mar poco profundo y los científicos tuvieron que procesar unas tres toneladas de piedra caliza para localizarlos.

El estudio sugiere que su cuerpo era bilateralemente simétrico, una característica heredada por muchos de sus descendientes, incluidos los humanos, y estaba cubierto de una piel fina y relativamente flexible.

Esa flexibilidad sugiere que tenía algún tipo de musculatura, lo que lleva a los investigadores a concluir que pudo hacer movimientos contráctiles y desplazarse serpenteando.

Saccorhytus

Sin embargo, su característica quizás más sorprendente era su forma “bastante primitiva” de comer y dispersar los residuos, pues el Saccorhytus tenía una boca grande en relación con el resto de su cuerpo y probablemente se alimentaba engullendo partículas de alimento o incluso otras criaturas.

Los expertos destacaron también que la criatura marina tenía estructuras cónicas en el cuerpo, que podrían servir para hacer salir el agua que tragaba, siendo así el precursor evolutivo de las branquias de los peces.

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