Un vasto océano llegó a cubrir un tercio de Marte hace 3.500 millones de años

Un vasto océano cubrió probablemente un tercio de la superficie de Marte hace unos 3.500 millones de años, según un nuevo estudio realizado por científicos de la Universidad de Colorado en Boulder. El estudio de la Universidad de Colorado es el primero que combina el análisis de las características relacionadas con el agua, entre ellas decenas de depósitos provocados por deltas de cauces y miles de valles de ríos para detectar la presencia de un océano sostenido por una hidrosfera global en el antiguo Marte.

Aunque la noción de gran océano en Marte ha sido repetidamente cuestionada a lo largo de las últimas dos décadas, el nuevo estudio proporciona más apoyo a la idea de un mar sostenido en el planeta rojo hace más de tres mil millones años, dijo el investigador de la Universidad de Colorado Gaetano Di Achille, autor principal del estudio.

Un documento sobre el tema escrito por Di Achille y el profesor asistente Brian Hynek del departamento de Ciencias Geológicas aparece en el último número de Nature Geoscience.

Más de la mitad de los 52 depósitos de deltas de río identificados por los investigadores en el nuevo estudio -cada uno de ellos fue alimentado por numerosos valles fluviales- probablemente marcó los límites del océano propuesto, ya que todos estaban aproximadamente a la misma altura. Veintinueve de los 52 deltas se conectan al antiguo océano de Marte o a la capa freática del océano y en varios grandes lagos adyacentes, dijo Di Achille.

Ciclo hidrológico global como la Tierra

El estudio es el primero en integrar múltiples conjuntos de datos de los deltas, las redes de valles y la topografía ofrecidos por misiones en órbita de la NASA y la Agencia Espacial Europea desde 2001, dijo Hynek. El estudio implica que el antiguo Marte probablemente tenía un parecido a la Tierra en lo referido a un ciclo hidrológico global, que incluía precipitación, escorrentía, la formación de nubes y el hielo y la acumulación de las aguas subterráneas, aseguró Hynek.

Di Achille y Hynek utilizaron un sistema de información geográfica para asignar el terreno marciano y concluir que el océano probablemente cubrió alrededor del 36 por ciento del planeta con unos 124 millones de kilómetros cúbicos de agua. Con esa cantidad de agua en el antiguo océano se habría formado el equivalente de una capa profunda de 550 metros de agua repartida en todo el planeta.

El volumen de los antiguos océanos de Marte habría sido de aproximadamente 10 veces menos que el volumen actual de los océanos de la Tierra, dijo Hynek. Marte es un poco más de la mitad del tamaño de la Tierra.

La elevación promedio de los deltas de los bordes del océano propuesta era extraordinariamente consistente en todo el planeta, dijo Di Achille.

Un segundo estudio encabezado por Hynek publicado en el Journal of Geophysical Research contabiliza alrededor de 40.000 valles de ríos en Marte. Eso es aproximadamente cuatro veces el número de valles de ríos que han sido previamente identificados por los científicos, dijo Hynek.

Los valles de ríos eran la fuente de los sedimentos que acabaron en los deltas, dijo Hynek. “La abundancia de estos valles de los ríos requiere una cantidad importante de precipitación”, dijo. Esto despeja dudas sobre la presencia de lluvias en el pasado en Marte, a su juicio.